रिकी फाउलर ने यूएस ओपन के पहले दौर के लिए अपना फ्लैश सुरक्षित रखा

किसी भी गोल्फ प्रशंसक ने गुरुवार को रिकी फाउलर का अनुसरण नहीं किया, जैसा कि वह था। यह 2010 में एक बात हुआ करती थी, जब फाउलर, तब 22, ने अपनी आराम से गंदगी-बाइकिंग जड़ों की सवारी की और एक टॉप-टू-ऑरेंज आउटफिट और एक फ्लैट-ब्रिम हैट के साथ एक बॉय बैंड वाइब को भारी लोकप्रियता के लिए पूरा किया।

फाउलर, जो अब 34 वर्ष का है और एक पति और पिता, लॉस एंजिल्स कंट्री क्लब में यूएस ओपन के गुरुवार के पहले दौर में अभी भी डैपर था, लेकिन सफेद ट्रिम के साथ एक नरम नीले-ग्रे स्वेटर में शायद ही आकर्षक था जो उसकी सफेद टोपी, पैंट और जूते से मेल खाता था।

भीड़ भी कुछ कम थी। उसके राउंड में नौ होल, जो 10वें होल पर शुरू हुआ था, भरे हुए ग्रैंडस्टैंड ने उस समय विनम्रता से तालियां बजाईं जब फाउलर ने तीन अंडर पार से टूर्नामेंट की बढ़त के लिए टाई करने के लिए एक बर्डी पुट बनाया। एक प्रशंसक ने कहा, “इसे जारी रखो, रिकी।” लेकिन प्रतिक्रिया शायद ही कर्कश अर्ध प्रलाप के समान थी जो लंबे बालों वाले युवा फाउलर को एक बार मिली थी।

अंत में, जैसे ही वह अपने अंतिम नौ होल की ओर बढ़ा, वॉल्यूम तेजी से बढ़ने लगा। समापन नौ होल में पांच बर्डी और चार पार के साथ, फाउलर ने आठ-अंडर 62 का स्कोर बनाया। यह यूएस ओपन के इतिहास में सबसे कम दौर था। लंबे समय के बाद, Xander Schauffele इसकी बराबरी नहीं करेगा।

इससे फाउलर के चेहरे की शांत मुस्कान में कोई बदलाव नहीं आया जब उसने बाद में दोस्तों और सहकर्मियों के एक समूह को गले लगाया। उन्होंने गोल्फ कोर्स पर उनके कई हालिया संघर्षों को देखा था – “अंधेरे दिन,” उन्होंने एक बार उन्हें बुलाया – और प्रशंसा की कि उनका चेहरा कभी नहीं बदला था।

“वह हमेशा एक ही आदमी रहा है,” जस्टिन रोज़ ने कहा, जो गुरुवार को फाउलर के साथ खेले थे और निराशाजनक 76 रन बनाए थे। “आज रिकी को देखना मजेदार था। वह मेरे दिन का मुख्य आकर्षण था। उसके लिए अच्छा।”

गुरुवार का नतीजा फाउलर के लिए कुछ चौंकाने वाला था, लेकिन झटका नहीं। वह महीनों से किसी तरह के पुनरुद्धार की भविष्यवाणी कर रहे हैं। एक बार दुनिया में चौथे स्थान पर रहने वाले गोल्फर, फाउलर पिछले साल नंबर 173 पर गिर गए थे। 2014 में, वह चार प्रमुख टूर्नामेंटों में से प्रत्येक में शीर्ष पांच में रहे थे। 2022 तक, वह केवल एक, पीजीए चैंपियनशिप में खेले थे, और 23 वें स्थान पर रहे।

लोगों को आश्चर्य हुआ कि क्या वह अंतिम बड़ी तनख्वाह पाने के लिए LIV गोल्फ सर्किट में दोष लगाएगा, जबकि उसके नाम का अभी भी कुछ मतलब है। लेकिन फाउलर अपने पीजीए टूर दोस्तों जॉर्डन स्पीथ और जस्टिन थॉमस के साथ रहे, जिनके साथ उन्होंने एक बार समुद्र तट की छुट्टियां लीं, और लगे रहे। उन्हें नियमित रूप से अकेले देखा जा सकता है, रेंज पर पीसते हुए या टूर्नामेंट के दौरान दोपहर या शाम को खुद से डालने का अभ्यास करते हुए।

पिछले महीने, कई उत्साहजनक परिणामों के बाद, फाउलर ने रैंकिंग के शीर्ष 50 में वापसी की, जिसने उन्हें पिछले महीने की पीजीए चैंपियनशिप के लिए योग्य बनाया। फाउलर ऐसे बात कर रहा था जैसे उसने एक कोना बदल दिया हो।

“इस स्तर पर वापस जाना, मेरा मतलब है, यह कभी भी मज़ेदार नहीं है,” उन्होंने कहा। “लेकिन कई मायनों में, मैंने वास्तव में इसका आनंद लिया है। मैंने अपने बारे में चीजें सीखीं। ऐसा नहीं है कि मैंने विश्वास खो दिया, लेकिन मैं लगभग पीस को गले लगाने आया था।

उस अंत तक, फाउलर को माफ कर दिया गया होता अगर वह गुरुवार को एलए कंट्री क्लब के मैदान में एक विशाल मुस्कराहट के साथ घूमता था जो उसके चेहरे से कभी नहीं छूटती थी। लेकिन दिलचस्प बात यह है कि फाउलर ज्यादातर रूखे थे, कभी-कभी एक पतली सी मुस्कान बिखेरते थे। जब उन्होंने अपने अंतिम होल – अपहिल, पार-3 नौवें होल पर पार के लिए तीन फुट का पुट डाला – तो उन्होंने पास के एक ग्रैंडस्टैंड से चीयर्स की गर्जना को स्वीकार करने के लिए मुश्किल से अपना दाहिना हाथ उठाया।

बाद में साक्षात्कार में, फाउलर ने अपनी शांतचित्त धारणा बनाए रखी। उन्होंने जोर देकर कहा कि वह अपने अधिकांश अभ्यास दौरों के लिए एलए कंट्री क्लब लेआउट के साथ वास्तव में असहज थे।

“फिर, कल, अंत में कुछ चीजें क्लिक हुईं और इससे मुझे आत्मविश्वास मिला,” उन्होंने कहा, यह स्वीकार करते हुए कि उनके पहले पांच होल में से तीन में बर्डी लगाने से चोट नहीं लगी थी (एक बोगी मिली हुई थी)।

पैसिफ़िक समयानुसार सुबह 8 बजे के बाद अपना राउंड शुरू करने के बाद, फाउलर 10:30 बजे से पहले अपने राउंड के आधे रास्ते पर पहुंच गया, जब देर से आने वाले फैंडम को ग्रैंडस्टैंड्स को भरना था या फेयरवे को लाइन करना था। लेकिन जैसे ही फाउलर ने पहले, दूसरे और तीसरे होल में बर्डी लगाई (उसके 10वें, 11वें और 12वें होल खेले), बड़ी भीड़ ने फाउलर को गोल्फ कोर्स पर पाया। एक शो में उनका इलाज किया गया।

ड्राइव करने योग्य पैरा-4 छठे होल पर, उन्होंने 51 गज की दूरी तक एक लंबा आयरन मारा और फिर आठ फीट के भीतर एक कील का गोला बनाया और उस पुट को बर्डी के लिए डुबो दिया। पैरा-5 आठवें होल पर, उनकी ड्राइव को फेयरवे के दाईं ओर शैतानी बैरनका मिला, लेकिन उन्होंने फेयरवे में वापस एक गज़ब की चिप के साथ खुद को बचाया। उन्होंने कहा, “मैंने कोशिश की कि ज्यादा न सोचूं और ठीक होने में ज्यादा वक्त लग जाए।” हरे रंग के लिए उनकी पिच ने 13 फुट बाएं से दाएं बर्डी पुट छोड़ा जो फाउलर ने आत्मविश्वास से डूब गया।

क्लोजिंग-होल पार के साथ एक रिकॉर्ड कम यूएस ओपन स्कोर टेबल पर था, जिसे फाउलर ने भी आसान बना दिया, बावजूद इसके कि उन्हें एक पासा फाइनल पुट डूबना पड़ा।

“यह सप्ताह एक अच्छी शुरुआत के लिए बंद है,” उन्होंने क्षणों के बाद कहा – अनायास, जैसे कि उनके सभी प्रदर्शन उनके लिए थे।

बाद में, वह अन्यथा प्रकट करेगा। दुनिया में 173वें से राष्ट्रीय चैम्पियनशिप में रिकॉर्ड बनाने वाले दौर तक की अपनी यात्रा को चित्रित करने के लिए कहने पर, फाउलर ने कहा: “यह निश्चित रूप से लंबा और कठिन रहा है। जितना आप चाहते हैं उससे कहीं अधिक समय तक उस स्थिति में रहना। लेकिन यह इसे इतना लायक बनाता है कि इससे गुजरा और अब हम जहां हैं वहां वापस आ गए हैं।

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